Espace

Le futur concurrent de SpaceX et Blue Origin construit une fusée dans le garage

Au nord-est de l’Australie.l'océan est bordé de sable jaune scintillant. Ces 56 kilomètres de côtes vierges sont connus sous le nom de Gold Coast et plus de 13 millions de personnes les visitent chaque année. Il est plein de plages parfaites pour les cartes postales et les parcs à thème. Trente minutes plus au nord, ils construisent la fusée hybride la plus puissante du pays. D'accord, pas l'endroit où il vaudrait la peine de chercher.

Néanmoins, Gilmour Space Technologies - une jeune entreprise courageuse dans une nouvelle course à l'espace - s'est donné pour mission d'envoyer une puissante fusée hybride sur la dernière ligne, dans l'espace.

Gilmour Space Technologies construit une fusée hybride

Dans l'un des coins du hangar improvisé de la société, une fusée de neuf mètres de long, en forme de balle et recouverte d'un film collant.

Cette fusée d'essai était l'aboutissementQuatre années de recherche, un lancement d'essai et cinq essais au sol réussis du moteur de fusée innovant de la société. L’équipe l’a baptisée One Vision, en l’honneur de la chanson Queen, et son premier vol, initialement prévu en avril, mais reporté à plusieurs reprises, avait un objectif: livrer Gilmour à l’espace.

Alors que les milliardaires, les entrepreneurs aimentIlona Mask (SpaceX) et Jeff Bezos (Blue Origin) repoussent les limites du vol spatial habité et de l'exploration spatiale. Une légion de petites startups privées dans le monde développent leurs propres technologies de fusée pour lancer des charges utiles plus légères en orbite. Cette nouvelle ère d’exploration spatiale privée, appelée «New Cosmos», a conduit les satellites à transformer des hippopotames volumineux de la taille d’un bus en boîtes contenant des puces et des panneaux solaires de la taille d’un grille-pain.

Et cela donne aux entreprises en démarrage d'espaces privés courageux comme Gilmour l'opportunité de pénétrer dans l'espace.

"Dans le monde, de nombreuses entreprises opèrentsur les constellations de petits satellites et nous voulons les amener dans l’espace », explique Adam Gilmore, un banquier simple devenu chef de la direction d’une société spatiale privée.

Gilmore veut trouver sa place dans le rapideune industrie en croissance qui touche presque tous les aspects de notre vie. C'est une tâche énorme pour l'ancien banquier et plusieurs ingénieurs travaillant dans le pays, qui jusqu'en 2018 n'avait même pas d'agence spatiale. Le premier lancement de One Vision marquera l’avenir de la société, mais un échec peut porter un coup coûteux aux hautes ambitions de la société.

SpaceX a présenté un plan général visant à envoyer les gens sur la Lune, mais la nouvelle course à l’espace est axée sur des cibles beaucoup plus proches de chez nous.

Cela fait 50 ans que les gens ont commencéont atterri sur la lune, et des sociétés telles que SpaceX, Virgin Galactic et Blue Origin ont présenté des moyens permettant aux personnes vivant hors de notre planète de voyager dans les couches supérieures de l'atmosphère et d'aller plus loin dans l'espace. La NASA explore les mondes les plus lointains que nous ayons jamais vus et espère mettre des gens sur Mars; L'Agence spatiale européenne prépare le télescope de prochaine génération pour la chasse aux exoplanètes; La Chine débarquera deux rovers de la lune sur la lune en un an.

Une nouvelle course à l'espace commence et sans participationacteurs majeurs. De petites startups privées tentent de coloniser l'espace à l'aide de satellites miniatures - cubsats (CubeSat) - afin de fournir tout ce qui est possible, du support en télécommunication à la recherche biologique. Ils ont réduit le coût des satellites et le secteur privé l'a accepté, ce qui a conduit à la croissance des activités.

"Il grandit parce que tout devientabordables », déclare Russell Beuys, chef du département de technologie spatiale de l’Université de New South Wales à Canberra. "Dans certaines parties du monde, des écoles ont leurs propres satellites en orbite."

Kubsat conçu pour peser moins1,4 kg, ce qui les rend moins chères à produire et suffisamment petites pour accueillir des fusées petites et peu coûteuses dans le compartiment des charges utiles, plutôt que d’énormes énormes développées par SpaceX ou Arianespace. Par exemple, vous pouvez déployer plus de 22 700 kg de charge utile en orbite terrestre basse avec SpaceX Falcon 9, mais le coût est de 62 millions de dollars. Vous ne pouvez pas choisir votre propre orbite ou l'heure de départ.

C'est là que Gilmour Space Technologies est utile.

Gilmour Space Technologies prévoit d'offrirlancements de petits satellites à moins de 40 000 dollars par kilogramme. Ils peuvent mettre en orbite des petits satellites à faible coût et à moindre coût. Dans cette nouvelle course à l'espace, où les entreprises prévoient de lancer dans l'espace des constellations de centaines de satellites, Gilmour Space Technologies aura une grande opportunité de gagner de l'argent. Cela pourrait devenir comme Uber pour l’espace, permettant aux entreprises de réserver des voyages en orbite.

Construire une fusée est incroyablement difficile. Des dizaines de compagnies de vol spatial sont en développement, montrant des moteurs prometteurs brevetés et potentiels, mais c’est là que se termine leur histoire à succès.

Société spatiale américaine privéeRocketLab est un exemple de ce succès. En janvier 2018, elle lance sa première fusée Electron en provenance de Nouvelle-Zélande. Depuis lors, la société a lancé des satellites en orbite pour des clients tels que Spire Global, Fleet Space Technologies, la NASA et même le département américain de la Défense.

D'autres entreprises sont en phase profonde.Gilmore laisse entendre qu'ils ont peut-être commencé le processus de conception trop tôt, créant des fusées qui seraient trop petites et donc moins rentables.

"Notre taille est un peu plus grande, nous pouvons doncamenez les satellites OneWeb, SpaceX (Starlink) et TeleSat, ainsi que tous les autres véhicules actuellement assemblés et construits, sur l'orbite terrestre basse », a-t-il déclaré.

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Il espère que l’équipe Gilbour, dans laquelleplus de 30 concepteurs et ingénieurs donneront à la société un avantage concurrentiel sur un marché en forte croissance. Sans le soutien de l'agence spatiale nationale, l'Australie aurait connu un âge cosmique sombre. Il aurait été difficile pour Gilmore de réaliser ses idées, sans parler des missiles, en raison du manque de financement et du manque de talents locaux.

Avec l’avènement de l’Agence spatiale australienne, la situation a un peu changé, mais le fait est qu’à présent l’Australie n’a même pas de site de lancement.

Un but

Quand Neil Armstrong a mis les pieds sur la lune en juillet 1969de l’année, c’est le radiotélescope australien qui a transmis les premières images à travers le monde. Vous pourriez penser que l’Australie était à l’avant-garde de la course à l’espace, mais en réalité le pays était conscient tardivement des énormes opportunités économiques que représente l’espace. Sa première agence spatiale a été créée en 1987 et dissoute neuf ans plus tard.

Heureusement pour des entreprises comme Gilmour,Le gouvernement australien a financé la création d'une nouvelle agence spatiale en juillet 2018. Sa création a suscité un vif intérêt, tant dans les médias grand public que dans le grand public, et l’espace est devenu un facteur essentiel pour une économie en bonne santé, du jour au lendemain.

"L'Agence spatiale australienne a capturél'imagination de tous les Australiens », a déclaré Karen Andrews, ministre australienne de l'Industrie, des Sciences et de la Technologie. "Nous voyons déjà comment l'industrie à travers le pays s'oriente vers la possibilité de lancer des [fusées]."

Et pourtant, sans la rampe de lancement, le premier lancement de OneLa vision se passera à la station d'élevage. L’équipe devra emporter une fusée et une plateforme spécialement conçue à l’ouest dans 20 heures, par camion, dans l’outback australien.

Le lancement de la fusée Gilmour est soumis à de strictesrègles établies par l’Administration de la sécurité de l’aviation civile, qui confèrent une double mission à Gilmore: il doit surmonter un certain nombre d’obstacles administratifs et liés aux assurances, et viser et lancer une roquette au ciel.

Si tout se passe comme prévu, One Vision prendra son envol.à environ 40 kilomètres au-dessus de la Terre, ce qui est quatre fois plus élevé que celui des avions de ligne commerciaux, permettra de tester les capacités du moteur de fusée et de collecter de précieuses données. Quelques jours avant le lancement, une petite équipe de Gilmore composée de 15 ingénieurs se verra offrir du travail à couper le souffle.

«Vous êtes toujours nerveux avant les épreuves», déclare Gilmore.

Une vision

L’usine débordante de Gilmore ne ressemble pas initialement à un endroit approprié pour construire une fusée.

Dans un coin, derrière les tiroirs et les casiers, se trouvepièce sombre avec l'inscription "MISSION DE LENI", une partie des lettres effacées. Les conteneurs de transport en acier se sont transformés en bureaux et les modèles de vaisseaux spatiaux et de capsules de la NASA, qui étaient autrefois utilisés par Gilmore dans le cadre de l’Académie de formation des astronautes de la société, ont été entassés en hauteur.

«Ils nous ont fourni beaucoup de technologies que nous pourrions éventuellement utiliser dans les vaisseaux spatiaux», déclare Gilmore.

Les modèles de simulation sont maintenant inactifs. En quittant son poste de responsable des ventes aux entreprises chez Citibank en 2015, Gilmore, avec son frère James et son épouse Michelle, a déplacé son objectif de passer des simulateurs aux engins spatiaux. Après avoir quitté un travail lucratif pour faire de la science des fusées, Adam rassembla autant d'informations que possible sur la création de fusées. Il n'avait aucune qualification formelle en génie aérospatial. Au lieu de cela, lors de vols long-courriers, il a lu des documents techniques de la NASA et étudié les technologies des moteurs de fusées.

Cet esprit d’entreprise a conduit Gilmore àle tout premier jour. Son "usine" n'est rien d'autre qu'un garage blanc au bout d'un cul-de-sac tranquille. Sur son complexe de production est plein de vieilles chaises. Et pourtant, quelque part au milieu de tout cela, il y a le cœur de la société: une imprimante 3D qui assure la création du carburant de fusée breveté de la société.

«Nous avons fait un excellent travail de développementcarburant », explique Gilmore, sans entrer dans les détails. Nous avons utilisé des techniques telles que l’impression 3D pour certaines parties du travail et nous avons développé notre propre carburant qui fonctionne vraiment bien. ”

Ce carburant est un secret soigneusement gardé. Et lorsque quelqu'un voit une imprimante 3D en action, il enlève le support d'enregistrement. D'après ce que l'on sait, le moteur de fusée Gilmore est une technologie hybride utilisant un combustible solide et un oxydant liquide. Lorsque le liquide et le solide sont mélangés, la poussée nécessaire à la séparation est créée.

«Nous avons testé le moteur de fusée cinq fois au sol, et l'efficacité de la combustion était excellente et la stabilité était excellente», explique Gilmore.

One Vision est équipé d'un seul des hybridesLes moteurs de fusée Gilmour pouvant générer jusqu’à 80 kilonewt de poussée au lancement. À titre de comparaison, un seul moteur Merlin utilisé dans les fusées SpaceX Falcon 9 génère environ 10 fois plus de poussée à 845 kN.

"Dans l'industrie aérospatiale, une bonne idée serait non seulement de procéder à des essais au sol, mais également de la poser dans une vraie fusée et de voir comment elle se comporte en vol."

Lancer une vision

Le trajet entre le siège de Gilmour et le site de lancement est déjà une mission en soi et il a déjà été quelque peu retardé. Le premier vol de One Vision a déjà été reporté de deux mois.

Pour arracher One Vision du sol,Toute l’équipe Gilmore a besoin de 20 heures pour voyager par voie terrestre. La fusée est chargée directement sur le lanceur mobile et vole 1600 km à l'ouest à travers le désert en Australie. A cette époque de l'année, la température est d'environ 28 degrés Celsius.

«Ilon Musk aime dire qu'il a 50% de chances de réussir», sourit Gilmore. "Je pense que nous avons plus de chances, mais vous savez qu'il y a toujours une petite chance d'échec."

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