Technology

Два супутника майже зіткнулися. Як їм вдалося уникнути краху?

Перший тривожний сигнал надійшов 27 січня. Два невеликих супутники, що кружляють навколо Землі на низьких орбітах, потрапили в ситуацію можливого контакту. Супутники, один з яких належав Capella Space, а інший Spire Global, могли зіткнутися. Тривогу про можливі зіткнень подала 18-я ескадрилья космічного контролю ВВС США - управління робить це кожен раз, коли вважає подію зіткнення досить імовірним. Імовірність зіткнення може бути або дуже маленькою, або лякає. Ескадрилья оцінила ймовірність в межах 0,2-10% протягом 72-годинного періоду. Але це ворожіння на кавовій гущі.

Якби супутники зіткнулися, уламки супутників(Роки роботи, купа грошей) теж розлетілися б по космосу. Потім вони перетворилися б у ще більше сміття, який і без того літає навколо Землі, погрожуючи іншим орбітальним апаратам.

Spire, який має на рахунку близько 60 невеликих супутників, які відстежують кораблі і погоду, не особливо стурбована цим попередженням.

Але Capella, у якій всього один супутник, занепокоїлася.

Що буде, якщо зіткнуться супутники?

З огляду на те, що ескадрилья відстежує більше 24000 космічних об'єктів, такі повідомлення в кінцевому підсумку приходять так само часто, як небажана пошта. У 2016 році підрозділ розіслало майже 4 мільйони таких повідомлень про можливе зіткнення, серйозність яких варіюється від «візьміть до уваги» до «розгляньте ухилення». Але деякі невеликі супутники, включаючи супутник Spire, ухилятися не вміють: у них немає рухових систем, тому вони не можуть піти від небезпеки. У таких потенційних зіткненнях рухатися доводиться іншій стороні. Але якщо жоден з супутників не може піти з курсу, ситуація ускладнюється.

Capella тільки недавно запустила свій першийсупутник, названий Denali на честь національного парку, на борту ракети SmallSat Express, яка в грудні вивела в космос відразу 60 супутників. Основна в 2016 році компанія веде свій початок також з краху. Засновник паях Баназаде, як і всі інші в 2014 році, був спантеличений зникненням малазійського рейсу 370, який зник по дорозі до Китаю. «Ми задалися питанням: чому ми не можемо знайти величезний 777-й літак на планеті, яку звемо своїм будинком?», Говорить Баназаде, колишній інженер Лабораторії реактивного руху NASA. «Можливо, ми недостатньо спостерігаємо нашу планету».

Але це лише частина відповіді. За його міркуванням, супутники, які бачать видиме світло, не можуть пробитися крізь хмари або темряву ночі. Велика частина світу, більшу частину часу для них втрачена. Замість пасивного збору світла Capella відправляє на землю радіохвилі. Вони відскакують назад, змінюючись залежно від того, з чим стикаються, і супутник підхоплює їх, створюючи космічну радіолокаційну систему. «Ми посилаємо енергію і сигнали з нашого власного супутника, а не чекаємо, поки світло прийде до нас, - каже Баназаде. - Ми будемо несемо власний ліхтарик ».

За допомогою такої системи можна спостерігати закораблями, стежити за врожаєм, виявляти повені, навіть здійснювати в деякому роді шпигунство. Можливо, вийде знайти зниклий літак. У будь-якому випадку, Denali був демонстраційним супутником, а не частиною повністю функціонального парку з десятків супутників, які будуть запущені в найближчі роки. Але він був першим.

Тому коли Capella отримала попередження,настрій в каліфорнійському центрі управління польотами було напруженим. З плином часу компанія повідомила, що ймовірність зіткнення зростала. Міркувати про те, що буде після аварії на такій швидкості (близько 50 000 км /), не було сенсу, тому вони вирішили прибрати супутник з дороги.

Тим часом, інженери в Spire, готували дані: супутники компанії, які збирають сигнали GPS, що проходять через атмосферу, точно розуміють своє становище, краще навіть, ніж ВВС. «Тому, коли хтось зв'язується і повідомляє: агов, там відбувається зближення; контакт через чотири дні », ми перетворюємося до уваги і починаємо завантажувати дані», говорить Нік Аллен, голова бренду в Spire. Для нього це рутина. Компанія отримує кілька повідомлень такого роду щотижня для своїх понад 60 супутників.

Супутники Spire не можуть рухатися самі по собі,тому збір даних - це найважливіше, що може зробити компанія. У важкій ситуації Spire може нахилити сонячні батареї супутника, щоб змінити його опір, в надії прибрати його з курсу.

Ухилення від небезпечного зіткнення, проте,дісталося Denali, у якого були двигуни на борту - але їх не перевіряли. Тому у вівторок, 29 січня, системи були активовані. До полегшення всіх, спрацювало. Двигуни активували чотири рази, піднімаючи орбіту Denali на 50 метрів з кожним поштовхом. «Якби у нас не було можливості маневрувати, ситуація була б дуже страшна», говорить Баназаде.

Ніхто не знав напевно, що вийде. 29 січня команди напружено спостерігали, чи відбудеться зіткнення. І після обіду ВВС «підтвердили, що подія була номінальним і супутники розминулися безпечно».

Зростаюча популяція об'єктів, що обертаються навколоЗемлі, багато з яких не можуть піти з дороги, призводить і до зростання ризиків. Ні Spire, у якій одне з найбільших приватних накопичень супутників на орбіті, ні Planet, у якій їх більше за все, не розміщує двигуни на своїх невеликих супутниках. У обох компаній є пасивні способи змінити маршрути руху, але використання їх з метою уникнення зіткнення може зажадати більш завчасного попередження. Крім того, у невеликих супутників менше шансів зіткнутися, ніж у великих.

Але шанс є. Як ми будемо вирішувати цю зростаючу проблему - поки незрозуміло. Космос великий, але не настільки, щоб уламки супутників просто випарувалися.

Думаєте, катастрофа неминуча? Розкажіть в нашому чаті в Телеграма.