ruimte

Onder het ijzige 'hart' van Pluto, hoogstwaarschijnlijk een enorme oceaan

Onlangs hebben astronomen hier het beste gepresenteerdmoment van bewijs van het bestaan ​​van de oceaan op een onverwachte plaats - op de dwergplaneet Pluto, in de donkere diepten van het zonnestelsel. Waar stikstof en andere vluchtige gassen bevriezen en water verandert in ijs-hard gesteente. Tientallen jaren hebben wetenschappers zich afgevraagd of dit ijs kan dienen als een "verwarmer" en de restanten van warmte en vocht diep in Pluto en andere objecten, zo ver van de zon, kunnen houden. Ze hadden echter al die tijd geen gegevens die deze verrassende veronderstellingen konden bevestigen.

Alles veranderde toen vorig jaar voorbij Pluto wasvloog de missie van NASA "New Horizons". Een van de vele wonderen van de dwergplaneet, de helderste en meest opvallende eigenschap die de sonde zag, was een eenvoudige, hartvormige 1600 kilometer breed, die zich uitstrekt over het oppervlak van een verre wereld. Het hart heette de "Tombo-regio" ter ere van de ontdekker van Pluto, de Amerikaanse astronoom Clyde Tombo. Barsten en breuken in het Tombo-gebied en andere delen van de planeet hebben gesuggereerd dat de oppervlaktelaag van waterige pap langzaam bevriest en het oppervlak tijdens expansie breekt. Deze scheuren kunnen echter andere, drogere oppervlakken verklaren. Woensdag in de natuur zijn twee onderzoeken naar voren gekomen die het geloof van wetenschappers hebben versterkt dat het ijzige hart van Pluto een warme en vochtige binnenwereld verbergt.

"Als we gelijk hebben, de oceanen in de buitenste zonhet systeem is vrij gebruikelijk en andere objecten van vergelijkbare grootte als Pluto kunnen ook ondergrondse oceanen hebben ", zegt Francis Nimmo, hoofdauteur van de studie, een planetoloog aan de universiteit van Californië, Santa Cruz.

Nieuw bewijs ten gunste van de oceaan op Plutokwam uit het westelijke deel van de Tombo-regio, 1000 kilometer breed, informeel Sputnik Planitia genoemd. "Satellite Plan" is nogal vreemd in vergelijking met de rest van de vaste stof, bezaaid met kraters, het oude oppervlak van Pluto, omdat het bedekt is met helder, relatief vers ijs en geen kraters heeft. Wetenschappers legden de jonge Spoetnik Planitia uit aan het feit dat het een eeuwenoud schokbekken is - een gigantische krater gevuld met dikke ijsschotsen jong ijs, die onder invloed van de warmte van onderaf smelt en het oppervlak verfrist. Het meest curieuze aan Sputnik Planitia is de locatie: langs de evenaar in een nieuwsgierige opstelling ten opzichte van de grootste maan van Pluto, Charon. Charon is getijde geblokkeerd met Pluto, zijn baan is gesynchroniseerd met de rotatie van Pluto, dus het lijkt te hangen in onbeweeglijkheid over de regio direct tegenover het Sputnik Planitia.

"Als je een lijn trekt vanuit het centrum van Charon door het middenPluto naar de andere kant van de planeet, het komt heel dicht bij Sputnik Planitia ", zegt James Tuttle Kean, een doctoraalstudent aan de Universiteit van Arizona in Tucson en hoofdauteur van een ander Nature-onderzoek. De kans dat een gigantische slag een krater produceert die zo precies op Charon is uitgelijnd, is vrij klein, zegt Keen, dus besloot hij naar een andere verklaring te zoeken. Zijn team gebruikte gegevens van de New Horizons en op de grond gebaseerde telescopen om modellen te maken van hoe de vorming van Sputnik Planitia de ondergrond en orbitale evolutie van Pluto zou kunnen beïnvloeden.

Beide teams vonden die vreemde uitlijningmet Charon, de gemakkelijkste manier om dit uit te leggen is dat Sputnik Planitia veel zwaarder is dan de omliggende regio's op Pluto. Gedurende miljoenen jaren leidde deze "anomalie van de positieve massa" ertoe dat de hele planeet zich kromde en in de huidige positie viel. Tijdens het modelleren van het proces ontdekte het Keen-team dat als Sputnik Planitia zich ten noordwesten van zijn huidige positie had gevormd, de gevolgen van de heroriëntatie door de evenaar zouden leiden tot scheuren, canyons en bergen, die praktisch overeenkomen met die waargenomen door de "New Horizons".

Team Nimmo gelooft dat de oceaan onder water- de meest waarschijnlijke reden dat Sputnik Planitia zwaarder is dan de omgeving. De geboorte van deze regio tijdens een gigantische botsing moest zoveel ijs van het oppervlak van Pluto tillen, dat waterige sneeuwbrij opliep en verdikte en zo een blauwe plek op het oppervlak van de planeet vormde. Nimmo's modellen zeggen dat Pluto's oceaan 100 kilometer diep is en dat het miljarden jaren oud is, het heeft veel vloeibare ammoniak, natuurlijk antivriesmiddel, dat aanwezig is in veel ijslichamen van het externe zonnestelsel. Hoewel de oceaan van Pluto in principe het leven kan ondersteunen, is deze afgesloten onder een 200 kilometer dikke laag ijs en heel ver van de aarde, dus het is onwaarschijnlijk dat deze wordt ontdekt - het is gemakkelijker om te zoeken naar het leven in andere onderzeese oceanen van het zonnestelsel.