technologie

Twee satellieten botsten bijna tegen elkaar. Hoe hebben ze een crash weten te voorkomen?

Het eerste alarm kwam op 27 januari. Twee kleine satellieten cirkelen rond de aarde in lage banen, waren in een situatie van mogelijk contact. Satellieten, waarvan één toebehoorde aan Capella Space, en de andere Spire Global, konden botsen. Bezorgdheid over mogelijke botsingen werd ingediend door het 18e Space Control Squadron van de luchtmacht van de Verenigde Staten - het management doet dit elke keer als het een botsinggebeurtenis als zeer waarschijnlijk beschouwt. De kans op een aanrijding kan erg klein of beangstigend zijn. Het squadron schatte de kans in het bereik van 0,2-10% over een periode van 72 uur. Maar dit waarzeggerij op het koffiedik.

Als satellieten in botsing komen, verwoest satellieten(jaren van werk, veel geld) zou ook verspreid over de ruimte zijn. Dan zouden ze in nog meer puin veranderen, dat al rond de aarde vliegt en andere orbiters bedreigt.

Spire, die ongeveer 60 kleine satellieten heeft die schepen en het weer volgen, maakte zich niet echt zorgen om deze waarschuwing.

Maar Capella, met slechts één satelliet, was ongerust.

Wat gebeurt er als satellieten botsen?

Gezien het squadron meer dan 24 tracks volgt000 ruimtevoorwerpen, dergelijke berichten komen uiteindelijk net zo vaak als spam. In 2016 stuurde de eenheid bijna 4 miljoen meldingen uit van een mogelijke botsing, waarvan de ernst varieert van "in aanmerking nemen" tot "overweeg fraude". Maar sommige kleine satellieten, waaronder de Spire-satelliet, weten niet hoe ze moeten ontwijken: ze hebben geen voortstuwingssystemen, dus ze kunnen niet aan gevaar ontsnappen. Bij dergelijke potentiële botsingen moet de andere kant bewegen. Maar als geen van de satellieten de baan kan verlaten, wordt de situatie gecompliceerder.

Capella heeft onlangs de eerste gelanceerdde satelliet, genaamd Denali ter ere van het nationale park, aan boord van de SmallSat Express-raket, die in december 60 satellieten tegelijk de ruimte in lanceerde. De belangrijkste in 2016, het bedrijf begon ook met een crash. Oprichter Payam Banazade, zoals iedereen in 2014, was verbaasd over de verdwijning van de Maleisische vlucht 370, die op weg naar China verdwenen was. "We vroegen ons af: waarom kunnen we geen enorm 777-ste vliegtuig op de planeet vinden dat we thuis noemen?", Zei Banazade, een voormalig ingenieur bij het Jet Propulsion Laboratory van NASA. "Misschien observeren we onze planeet niet genoeg."

Maar dit is slechts een deel van het antwoord. Volgens zijn redenering kunnen satellieten die zichtbaar licht zien niet door de wolken of de duisternis van de nacht heen breken. Het grootste deel van de wereld verloor het grootste deel van de tijd voor hen. In plaats van een passieve verzameling van licht zendt Capella radiogolven naar de aarde. Ze stuiteren terug en veranderen afhankelijk van wat ze tegenkomen, en de satelliet pikt ze op, waardoor een ruimteradarsysteem ontstaat. "We sturen energie en signalen van onze eigen satelliet, in plaats van te wachten tot het licht naar ons toekomt", zegt Banazade. "We zullen onze eigen zaklamp dragen."

Met dit systeem kunt u observerenschepen, volg de oogst, ontdek overstromingen en voer zelfs een soort spionage uit. Het is mogelijk om het ontbrekende vlak te vinden. Denali was in elk geval een demonstratiesatelliet en maakte geen deel uit van een volledig functionele vloot van tientallen satellieten die de komende jaren op de markt zou worden gebracht. Maar hij was de eerste.

Dus toen Capella een waarschuwing ontving,De sfeer in het California Mission Control Centre was intens. In de loop van de tijd meldde het bedrijf dat de kans op een aanvaring groter werd. Het had geen zin om na te denken over wat er zou gebeuren na het ongeluk met die snelheid (ongeveer 50.000 km /), dus besloten ze om de satelliet van de weg te verwijderen.

Ondertussen hebben de ingenieurs van Spire de gegevens voorbereid: De satellieten van het bedrijf, die GPS-signalen verzamelen die door de atmosfeer gaan, begrijpen hun positie nauwkeurig, zelfs beter dan de luchtmacht. "Daarom, wanneer iemand contact opneemt en rapporteert: hey, er komt een toenadering; contact in vier dagen, "we veranderen in aandacht en beginnen met het uploaden van gegevens", zegt Nick Allen, hoofd van het merk bij Spire. Voor hem is het een routine. Het bedrijf ontvangt wekelijks meerdere berichten van deze aard voor zijn meer dan 60 satellieten.

Spire-satellieten kunnen niet alleen bewegen,daarom is het verzamelen van gegevens het belangrijkste wat een bedrijf kan doen. In een moeilijke situatie kan Spire de zonnepanelen van de satelliet kantelen om de weerstand te veranderen, in de hoop het uit koers te raken.

Het vermijden van een gevaarlijke botsing, echter,kreeg Denali, die de motoren aan boord had - maar ze werden niet gecontroleerd. Daarom zijn op dinsdag 29 januari de systemen geactiveerd. Tot grote opluchting werkte het. De motoren werden vier keer geactiveerd, waardoor de Denali-baan met 50 meter werd opgevoerd bij elke stuwkracht. "Als we geen mogelijkheid hadden gehad om te manoeuvreren, zou de situatie erg slecht zijn geweest", zegt Banazade.

Niemand wist zeker wat er zou gebeuren. Op 29 januari keken teams intensief naar een botsing. En na de lunch bevestigde de luchtmacht dat het evenement nominaal was en de satellieten veilig misten. "

Groeiende populatie van ronddraaiende objectenDe aarde, waarvan er vele niet uit de weg kunnen gaan, leidt tot verhoogde risico's. Noch Spire, dat een van de grootste private clusters van satellieten in een baan heeft, noch Planet, dat de meeste heeft, plaatst geen motoren op zijn kleine satellieten. Beide bedrijven hebben passieve manieren om van route te veranderen, maar om ze te gebruiken om botsingen te voorkomen, is wellicht meer vroegtijdige waarschuwing vereist. Bovendien zullen kleinere satellieten minder vaak tegenkomen dan grote satellieten.

Maar er is een kans. Hoe we dit groeiende probleem zullen oplossen, is nog niet duidelijk. De kosmos is groot, maar niet zozeer dat het wrak van de satellieten net is verdampt.

Denk je dat een ramp onvermijdelijk is? Vertel het ons in onze chat in Telegram.