ruimte

Er kan leven zijn op Mars. Maar hoe haar te vinden?

Vier miljard jaar geleden, het oppervlak van Mars, opBlijkbaar was er nogal een bewoonbaar. Rivieren en meren stroomden er langs, er was zelfs een diepe oceaan. Sommige astrobiologen beschouwen het oude Mars als een wieg voor het leven, zelfs geschikter dan de aarde, en vermoeden dat het leven op onze planeet misschien al lang geleden op Mars-rotsen is verschenen en door een krachtige slag in de ruimte werd geworpen.

Alles veranderde toen Mars de zijne verloorglobaal magnetisch veld. Opgeladen deeltjes die van de zon kwamen, waren in staat de atmosfeer van Mars weg te voeren en ze raakte geleidelijk uitgeput. Door dit proces veranderde Mars in een koude, droge wereld die we vandaag zien, nog eens 3,7 miljard jaar geleden. De aarde heeft een globaal magnetisch veld over, wat de geschiktheid van onze planeet voor het leven verklaart.

Maar zo'n ommekeer betekent niet dat Mars vandaag een dode planeet is.

"Als het leven 4 miljard jaar geleden op Mars was,het leven is nu op Mars. Niets dat het leven zou hebben vernietigd, is op Mars gebeurd ", zegt Michael Finney, medeoprichter van The Genome Partnership, een non-profitorganisatie die conferenties organiseert over het onderwerp vooruitgang in de biologie en genoomtechnologie.

"Als het leven op Mars was geweest, zou het ergens naartoe zijn gegaan, misschien is het verborgen geweest, maar waarschijnlijk was het daar nog steeds geweest," zegt Finney.

Het leven op Mars in de metro

Een van de meest veelbelovende schuilplaatsen voor het levenzal het ondergrondse deel van Mars zijn. Hoewel er tegenwoordig op het oppervlak van de Rode Planeet geen vloeibaar water is - behalve misschien tijdelijke stromen op warme hellingen - in ondergrondse watervoerende lagen, hoogstwaarschijnlijk veel vocht. Observaties van de Mars Express-baan in Europa laten zien dat een groot meer zich kan verbergen onder de zuidpool van de Rode Planeet.

Boffe bewoners van de aarde vertellen over hunaanwezigheid op een zeer voor de hand liggende manier; Een geavanceerde buitenaardse beschaving zou waarschijnlijk snel het bestaan ​​van het leven op onze planeet kunnen begrijpen, simpelweg door onze atmosfeer te scannen.

We zien zulke duidelijke sporen niet in de Marsde lucht, maar wetenschappers hebben onlangs een aantal interessante dingen gevonden. NASA's Ciuriosity rover ging door twee methaanstromen in de 154 km brede Gale-krater. Deze kraterrobot met zes wielen onderzoekt vanaf het moment van de landing in 2012. De missie van de rover bepaalde ook dat de concentraties van methaan in de lucht in de Gale-krater variëren met het seizoen.

Meer dan 90% van methaan in de atmosfeer van de aarde wordt geproduceerd door microben en andere organismen, dus het is goed mogelijk dat dit gas spreekt over het moderne leven van Mars.

Maar geschillen over dit onderwerp zijn nog aan de gang. Methaan kan ook levenloze processen produceren, bijvoorbeeld de reactie van heet water met bepaalde stenen. En zelfs als methaan van Mars van biologische oorsprong is, kunnen de schepsels die het hebben gemaakt, lang dood zijn. Wetenschappers geloven dat de methaangeisers op de Rode Planeet hun weg uit de grond hebben gevonden en niemand weet hoe lang de gaslaag onder de grond is blijven scheren voordat hij zijn weg naar het oppervlak heeft bereikt.

Op zoek naar Mars-DNA

NASA Mars Rover, die naar de planeet gaat in2020, volgende zomer, zal op zoek gaan naar tekenen van een lang levenloos leven. De Europees-Russische ExoMars-rover, wiens missie omstreeks dezelfde tijd zal beginnen, zal ook hetzelfde doen.

Maar sommige wetenschappers willen deze jacht uitbreiden enover een leven dat tot op de dag van vandaag kan bestaan. Een van hen was moleculair bioloog Gary Ruvkun, die werkzaam is in het Massachusetts General Hospital en de Harvard Medical School.

Ruwkun is een van de drie belangrijkste onderzoekers inhet project Search for Extraterrestrial Genomes (SETG), dat een hulpmiddel ontwikkelt voor het detecteren van het verleden of het huidige leven op basis van DNA of RNA op Mars en andere buitenaardse werelden.

Een deel van dit idee is gebaseerd op panspermia, het idee vandat leven heeft zich wijd verspreid door het zonnestelsel en mogelijk door de melkweg, op natuurlijke of kunstmatige wijze. Als het leven echt van ergens anders naar de aarde komt, is de kans groot dat het ooit op Mars bloeide. De rode planeet zou de bron van het leven kunnen worden, of het werd "gezaaid" zoals de aarde.

Ruvkun beschouwt panspermia als zeerwaarschijnlijke theorie. Hij is van mening dat het belangrijkste argument in zijn voordeel het zeer vroege optreden van ATP-synthase is, een enzym dat het uiterlijk van het adenosine-trifosfaatmolecuul oplevert.

ATP-synthase gaat volgens Ruwkun volledig terug naar de fundering van de boom des levens op aarde, wat betekent dat dit complexe molecuul ongeveer 4 miljard jaar geleden verscheen.

"Het is niet alleen dat het leven zelfs is verschenen. Het is een feit dat ze te snel is ontwikkeld. Dat is de reden waarom het idee van panspermia zo aantrekkelijk is. "

Als panspermia waar is, vormt elk leven datwe zullen vinden op Mars - of ergens anders in ons zonnestelsel - zijn waarschijnlijk geassocieerd met ons. Dat wil zeggen, dergelijke organismen zullen DNA of RNA als hun genetische molecuul gebruiken. Dus we moeten dit materiaal zoeken.

"Het zou dwaas zijn om niet naar DNA op Mars te zoeken", zegt Ruwkun. "Dit is een experiment dat het waard is om te doen."

Niet alleen mars

Mars is niet de enige plek in onze zonne-energieeen systeem waar buitenaards leven vandaag zou kunnen floreren. De meeste astrobiologen zouden de Rode Planeet aan het einde van de lijst plaatsen, waardoor Europa en de satellieten van Enceladus en Titan vóór de maan van Jupiter zouden komen.

Onder de ijsschilden verbergen Europa en Enceladus zichdiepe oceanen met zout vloeibaar water. Ook op Titan wordt aangenomen dat het een wateroceaan heeft en op het oppervlak van deze satelliet meren en zeeën met vloeibare koolwaterstoffen.

Zelfs een gloeiend hete Venus kan vrij bewoonbare ruimtes hebben.

Net als Mars was Venus ooit rijk aan wateroppervlak, maar het onbedwingbare broeikaseffect wordt allemaal geroosterd en de planeet verlaten met temperaturen waarbij lood smelt. Het is echter heel goed mogelijk om op een hoogte van 50 kilometer boven het oppervlak van Venus te leven.

Wat denk je, op welke planeet zal het eerste buitenaardse leven te vinden zijn?