onderzoek

Tegen 2030 zou Pluto's atmosfeer kunnen bevriezen en verdwijnen

Moeilijk lot in Pluto. In 2006 werd het, vanwege zijn kleine formaat, beroofd van de status van de planeet en overgebracht naar de categorie van dwergwerelden (tussen twee haakjes, wetenschappers argumenteren nog steeds en bieden zelfs aan om hun beslissing te heroverwegen), en nu is het aankomende atmosferische Armageddon aan de horizon. Tijdens het verkennen van deze kleine wereld kwamen astronomen van de Universiteit van Tasmania (Australië) tot de conclusie dat de atmosfeer van de planeet in 2030 volledig zou kunnen bevriezen en verdwijnen. Een artikel met een beschrijving van hun bevindingen zal binnenkort worden gepubliceerd in het tijdschrift Astronomy & Astrophysics, maar voor nu is het in de repository arXiv.org.

Astronomen hebben seizoensveranderingen bestudeerd.Pluto's oppervlaktedruk met behulp van een coatingtechniek. Dekking treedt op wanneer een hemellichaam het licht blokkeert dat de aarde binnenkomt vanuit een verder verwijderd hemellichaam. Door te observeren hoe Pluto licht van verre sterren blokkeert, kan men informatie over de dichtheid van de atmosfeer, druk en temperatuur meten.

"We waren in staat om seizoensmodellen van Pluto en te bouwenhoe het reageert op veranderingen die afhankelijk zijn van de hoeveelheid zonlicht die het ontvangt en rond de zon draait. We ontdekten dat wanneer Pluto het verst van de zon verwijderd is, stikstof bevriest in zijn atmosfeer, "zegt Andrew Cole van de Universiteit van Tasmanië.

Pluto is de enige wereld van het zonnestelselmet een uitgesproken elliptische baan. Hierdoor verandert de afstand tussen de dwerg en de zon voortdurend, wat de seizoenen aanzienlijk beïnvloedt. Op het oppervlak van Pluto is het vrij koud, de temperatuur varieert van -228 tot -238 graden Celsius. Nu hebben wetenschappers ontdekt dat sommige seizoenen op een dwerg kouder zijn dan andere, en zo veel dat de atmosfeer, voornamelijk bestaande uit stikstof, zo sterk bevriest dat deze letterlijk op het oppervlak van de planeet valt, waardoor een volledig vacuüm ontstaat. Na zo'n onbalans en de onverwachte komst van een strenge winter is het oppervlak van Pluto misschien niet klaar, zeggen astronomen.

De zwaartekracht en daglengte zijn ookeen negatieve invloed hebben op de atmosfeer van de planeet, het veranderen door destructieve kracht. Onderzoekers merken op dat in de afgelopen 30 jaar de atmosferische druk van Pluto 3 keer is toegenomen. De modellen van wetenschappers laten zien dat het grootste deel van de atmosfeer buiten zal condenseren tot er bijna niets van overblijft.

"Onze voorspellingen suggereren dat tegen 2030 de hele atmosfeer van de planeet volledig zal bevriezen en zal verdwijnen", zegt Cole.

Als dit echt gebeurt, zal Pluto wordenziet er anders uit. Bevroren stikstof in de atmosfeer zou meer zonlicht reflecteren, zodat de dwerg helderder in de lucht zal verschijnen. Maar het oppervlak van de dwergenwereld zal ook veranderingen ondergaan. De rood-oranje kleuren waargenomen door de "New Horizons" -missie op Pluto in 2015 zullen verdwijnen onder de stikstofvorst.

U kunt het nieuws bespreken in onze Telegram-chat.