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¿Qué pasa si una pandemia del virus de la gripe mortal estalla en estos días?

Ha pasado un siglo desde la gripe españolareclamó al menos 100 millones de vidas. Y solo queda cuestión de tiempo cuando aparece una cepa similar. Hace cien años, la temporada de gripe se estaba gestando de la manera más común. La mayoría de los que cayeron enfermos en la primavera se recuperaron rápidamente, y la mortalidad no fue más alta de lo habitual. Los periódicos escribieron más noticias sobre la guerra que sobre la gripe. Pero en el otoño, todo cambió. Un virus previamente desconocido resultó ser una cepa extremadamente peligrosa, destruyendo poblaciones en América del Norte y Europa, matando a sus víctimas en cuestión de horas o días. En solo cuatro meses, la gripe española, o "español", como se le llama hoy, se ha extendido por todo el mundo y ha penetrado incluso en las sociedades más aisladas. Cuando la pandemia llegó la próxima primavera, entre 50 y 100 millones de personas, aproximadamente el 5% de la población mundial, habían muerto.

Un siglo después, la pandemia de 1918 parece asítan lejos como el horror de nosotros, como la peste bubónica y otras enfermedades mortales con las que nos enfrentamos más o menos. Pero la gripe todavía está con nosotros, y continúa tomando de 250,000 a 500,000 vidas anualmente. Cada año trae una cepa ligeramente diferente de gripe estacional, mientras que puede ocurrir una pandemia dependiendo de la variedad de virus de influenza en animales. Además de 1918, ocurrieron pandemias en el siglo pasado en 1957, 1968, 1977 y 2009.

Dada la tendencia del virus a mutar y suUna presencia constante en la naturaleza (aparece naturalmente en las aves acuáticas salvajes), los expertos están convencidos de que es solo cuestión de tiempo antes de que aparezca la misma cepa infecciosa y mortal que la gripe española, y tal vez aún peor.

"Las pandemias de gripe son como terremotos, huracanesy el tsunami: aparecen, algunos peores que otros ", dice Michael Osterholm, director del Centro de Investigación de Enfermedades Infecciosas de la Universidad de Minnesota. "Pensar que no tendremos un segundo evento como en 1918 es una estupidez".

Pero cuando ocurre, continúa, es imposiblepara predecir: "Hasta donde sabemos, todo puede comenzar incluso ahora mientras hablamos". Es imposible predecir con precisión cómo se desarrollarán cuando reaparezca una cepa similar a la "mujer española" y comience su cosecha sangrienta. Pero podemos hacer algunas suposiciones razonables.

Primero, la exposición del virus dependerá desi lo atrapamos lo suficientemente temprano como para retenerlo, dice Robert Webster, de la Unidad de Enfermedades Infecciosas del Hospital de Investigación Infantil St. Jude. Hay muchos sistemas diseñados para esto: el equipo de vigilancia de la influenza de la Organización Mundial de la Salud monitorea constantemente el desarrollo del virus en seis laboratorios clave en todo el mundo, y un conjunto adicional de laboratorios orientados a la agricultura hace lo mismo para las aves de corral y los cerdos.

"Nuestra observación, muy probablemente, lo haremostratando de conducir lo mejor posible, pero no podemos rastrear cada ave y cerdo en el mundo, eso es imposible ", dice Webster. "Deberíamos tener suerte si queremos contener el virus".

La realidad es, continúa, que el virus es casiAsegúrese de salir. Una vez que esto suceda, se extenderá por todo el mundo en cuestión de semanas, dado el nivel de movilidad actual. "La influenza es uno de esos virus que, si entra en una población vulnerable, se desarrolla rápidamente", dice Gerardo Chowell, profesor de epidemiología y bioestadística en la Universidad Estatal de Georgia. "Las personas ya lo soportan hasta que aparecen los síntomas".

Desde los últimos cien años, el número de personas no hael planeta se ha más que cuadruplicado, es probable que haya más infecciones y muertes en comparación con 1918. Si 50 millones de personas murieron como resultado de la gripe en 1918, hoy podríamos esperar 200 millones de muertes. "Estas son muchas bolsas para cadáveres; terminarían muy rápidamente".

Como muestra la historia, la mortalidad es probablementese distribuirá de manera desigual entre las poblaciones de diferentes países. La gripe española se ha manifestado de maneras muy diferentes en diferentes países. En India, por ejemplo, el virus reclamó más del 8% de la población, pero en Dinamarca menos del 1%. Del mismo modo, durante la pandemia de H1N1 de 2009, la mortalidad en México superó la mortalidad en Francia en 10 veces.

Los expertos sugieren que estas diferencias se ven afectadas.Una variedad de factores, incluido el impacto preliminar de la población sobre cepas similares de la gripe y la vulnerabilidad genética de ciertos grupos étnicos (por ejemplo, los maoríes en Nueva Zelanda murieron siete veces más a menudo después de contraer la gripe de 1918 que las personas en promedio en todo el mundo).

Factores relacionados con la pobreza comoEl saneamiento, los servicios básicos de salud y la atención médica general, según Chowell, también juegan un papel importante en el control del brote del virus de la gripe. "En 2009, en México, muchas personas fueron hospitalizadas solo cuando se enfermaron muy, muy a menudo y con demasiada frecuencia", dice. Muchas de estas víctimas fueron impulsadas por una decisión económica: ir al médico significaba perder un día de trabajo y, por lo tanto, pagar ese día. "No digo que esto se aplique a todos los mexicanos, sino a las partes más vulnerables de la población", dice Chowell.

Si una pandemia afecta a los Estados Unidos u otros lugares sinmedicina socializada, se aplicarán patrones socioeconómicos similares a los ciudadanos sin seguro. Para evitar facturas médicas severas, es probable que las personas sin seguro médico pospongan las visitas al hospital hasta el último momento, y luego puede ser demasiado tarde. "Ya estamos viendo esto con otras enfermedades infecciosas y acceso a la atención médica".

Las vacunas son la mejor pandemiadice Lone Simonsen, epidemióloga de enfermedades infecciosas en la Universidad de Roskilde en Dinamarca. Pero esto requiere la identificación del virus, la creación de una vacuna y luego su distribución en todo el mundo, más fácil decirlo que hacerlo. Las vacunas contra la gripe, que no estaban disponibles hasta la década de 1940, se están fabricando muy rápidamente hoy, pero todavía lleva meses. E incluso si tenemos éxito en la creación de dicha vacuna, será imposible crear suficientes dosis para todos, dice Osterholm. "En seis a nueve meses en todo el mundo, solo el 1-2% de la población tendrá acceso a la vacuna", dice. Otra limitación, agrega, es que las vacunas modernas contra la gripe son, en el mejor de los casos, 60% efectivas.

Del mismo modo, aunque tenemos drogasPara combatir la gripe, no almacenamos sus existencias en caso de una pandemia. "Hoy no tenemos suficientes medicamentos antivirales ni siquiera para el país más rico del mundo, Estados Unidos", dice Chowell. "¿Qué podemos esperar para India, China o México?"

Además, los medicamentos disponibles también son menosmás eficaz que los tratamientos comparables para otras enfermedades, principalmente porque "el mundo trata la gripe estacional como una enfermedad bastante trivial", dice Webster. "Solo cuando se producen brotes graves como el VIH, la comunidad científica comienza a prestar más atención a la enfermedad".

Dadas estas realidades, los hospitales se llenarán muyrápido, dice Osterholm; Los medicamentos y las vacunas terminarán al instante. "Ya hemos conmocionado al sistema de salud aquí en los Estados Unidos con la gripe estacional de este año, y ni siquiera fue un año particularmente difícil", dice. "Esto muestra cuán limitada es nuestra capacidad de responder a un aumento significativo en el número de casos".

Como en 1918, a medida que aumentan las infecciones ymortalidad, es probable que las ciudades de todo el mundo se detengan. Las empresas y las escuelas cerrarán; el transporte público dejará de funcionar; se cortará la electricidad; los cadáveres comenzarán a acumularse en las calles. Faltará muchísimo comida, así como medicamentos vitales que respalden la vida de millones de personas con diabetes, enfermedades cardiovasculares, afecciones inmunosupresoras y otros problemas vitales.

"Si una pandemia lleva a una violacióncadena de producción y transporte de drogas, veremos la muerte de personas en el menor tiempo posible ", dice Osterholm. "El daño acumulado de la pandemia de 1918 puede ser bastante dramático".

Incluso después de que el virus exhala por sí mismoen sí, las consecuencias de su aparición se darán durante mucho tiempo en diferentes partes del mundo. El virus de 1918 fue "también terrible más tarde", dice Simonsen, que el 95% de los asesinados no eran muy jóvenes ni muy viejos, como suele ser el caso con la gripe, pero sí bastante saludable, en la cima de su capacidad para trabajar. El virus destruyó parte de la fuerza laboral y tuvo un profundo efecto en las familias, dejando a muchos niños huérfanos.

De manera casi confiable, los científicos solo se enteraron de esto en2005, cuando se reconstruyó el virus de la gripe española a partir de muestras tomadas durante la misión Brevig en un pueblo de Alaska en el que 72 de los 80 residentes murieron por la enfermedad en menos de una semana. El cuerpo de una víctima se conservó en permafrost lo suficientemente bien como para permitir que el microbiólogo restaurara sus pulmones, que todavía contenían los genes del virus.

Pruebas en animales usandoLos virus restaurados mostraron que la cepa de 1918 proliferaba excepcionalmente bien. Desencadenó una respuesta inmune natural, una tormenta de citoquinas, en la cual el cuerpo entra en modo de sobrecarga, produciendo químicos diseñados para prevenir la invasión. Las citocinas en sí mismas son tóxicas, son responsables del dolor y el malestar durante la gripe, y muchas de ellas pueden sobrecargar el cuerpo y causar una falla general del sistema.

Porque los adultos tienen inmunidad más fuerteEn sistemas que los niños y los ancianos, los científicos creen que sus respuestas más fuertes a la gripe pueden ser fatales. "Finalmente entendimos por qué el virus era tan patógeno", dice Webster. "El cuerpo esencialmente se suicidó".

En las próximas décadas después de la gripe española.Los científicos han desarrollado una variedad de terapias inmunomoduladoras que ayudan a mitigar las tormentas de citoquinas. Pero este tratamiento difícilmente se puede llamar ideal, y no está disponible en todas partes. "Hoy, estamos lidiando con tormentas de citoquinas no mejor que en 1918", dice Osterholm. "Hay varias máquinas que pueden respirar y perseguir sangre por ti, pero en general el resultado es muy, muy sombrío".

Y eso significa que, como en 1918, nosotros,Probablemente vea grandes pérdidas de vidas entre los jóvenes y las personas de mediana edad. Y dado que la esperanza de vida actual es decenas de años más larga que hace un siglo, sus muertes serán mucho más significativas para la economía y la sociedad.

Sin embargo, entre las malas noticias, hay unaposibilidad de salvación: una vacuna universal contra la gripe. Se han asignado recursos significativos a este sueño de larga data, y los esfuerzos para desarrollar una vacuna innovadora están ganando impulso. Sin embargo, solo podemos esperar y ver si llega a tiempo para prevenir la próxima pandemia.

“La investigación está en curso. Espero que antes de que aparezca este hipotético virus caliente, obtengamos una vacuna universal y estemos bien preparados ”, dice Webster. "Pero por el momento no tenemos nada".

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